Главная » 2016 » Октябрь » 4 » Архипелаг Пяти Звезд. Часть 1

Архипелаг Пяти Звезд. Часть 1

Автор материала:
...
Логин на сайте: ...
Группа: ...
Статус: ...
О материале:
Дата добавления материала: 04.10.2016 в 17:32
Материал просмотрен: 49 раз
Категория материала: Фантастика
К материалу оставлено: 0 комментариев
Иллюстрация взята из интернета

Фантастическая повесть

Юная жительница маленького прибрежного городка по прозвищу Нимфа с детства чувствует себя чужой в родных местах. Среди соседей с их обыденными проблемами повседневной жизни и выживания она мечтает о волшебстве и справедливости. Ей грустно и одиноко, пока однажды в городе не появляется ученый-мореплаватель, прозванный жителями Принцем. Насыщенная путешествиями жизнь и личность ученого как магнитом влечет уставшую от скуки и однообразия девушку. Но не всегда приключения ведут к добру: жажда открытий и любопытство заставляют Принца забыть об осторожности, и он попадает в ловушку, устроенную служителями черной магии. А желание спасти ученого заставляет Нимфу забыть о своей безопасности, о страхе и вообще о себе, в результате чего она попадает на загадочный архипелаг из пяти островов, о котором слышала ранее лишь в местных легендах. Там девушка встречает новых друзей, бесстрашных, так не похожих на ее прежнее окружение и готовых помочь ей преодолеть любые препятствия. Удастся ли им освободить Принца, нужно ли ей приносить себя в жертву, да и устоит ли сам архипелаг, которому, быть может, осталось существовать считанные дни?..

Глава 1. Волшебный остров
Глава 2. Воспоминания
Глава 3. Беседы у моря. Исчезновение Принца
Глава 4. Странная старушка
Глава 5. Размышления
Глава 6. Черный шпион. Отчаяние
Глава 7. Старый гном и его удивительные истории
Глава 8. Первый день в пути
Глава 9. Зодиакальный свет
Глава 10. Загадки ночного неба
Глава 11. Приближение к цели. Внезапное появление Мурры
Глава 12. Надежное укрытие
Глава 13. Встреча с замком…и с собой
Глава 14. Старик и…старушка
Глава 15. Лестница в небо
Глава 16. Бинокль Гнома
Глава 17. Опасная встреча
Глава 18. Решение принято
Глава 19. Нужно торопиться
Глава 20. Новый знакомый
Глава 21. Сказка о синей звезде
Глава 22. Неожиданная развязка
Глава 23. Чудесное превращение
Глава 24. Долгожданный парад
Глава 25. Ласточкин прилет

Пролог

Как и раньше в это время, чайка летела вдоль берега, то резко устремляясь ввысь, то камнем падая к самому морю. И в тот момент, когда уже казалось, что она вот-вот должна исчезнуть среди набегающих друг на друга волн, птица внезапно снова оживала и продолжала свой полет. Вдруг она повернула обратно, видимо, собираясь присоединиться к остальной стае, которая отдыхала на небольшом островке, оставшемся уже довольно далеко позади, но затем передумала и вновь полетела к берегу. Она не замечала человека, который, как и в прошлые дни в этот же час, сидел возле самой кромки воды, глядя на море. Он тоже не видел чайки, хотя море отражало весь ее полет, немного искаженный легкими волнами, так же, как и солнце, которое уже медленно заходило за горизонт, постепенно меняя свои цвета и окрашивая края слоистых облаков от ярко-красных до нежно-розовых цветов.
Внезапно чайка отпрянула от воды, выронив только что пойманную рыбку, и направилась к своей стае. Человек, погруженный в свои мысли, сначала даже не заметил ее исчезновения. Прошло несколько минут, прежде чем он решил посмотреть, что же так напугало птицу. Когда он поднял голову и оглянулся, сердце его тревожно забилось. Хотя объект его внимания, обычная черная кошка, вряд ли казалась способной внушить хотя бы малейший страх. Но, стоило задержать на ней взгляд чуть подольше, и становилось ясно, почему она произвела такое впечатление на героя. Дело было в ее глазах. Она смотрела не то чтобы просто недобро или зловеще, и на самом деле даже не пыталась кого-то испугать. Но было в этом совершенно равнодушном, ничего не выражающем взгляде что-то такое, отчего кровь застывала в жилах, отчего хотелось оказаться где-нибудь подальше от этого места и никогда больше не встречать это существо.
Которое, однако, человек видел далеко не впервые. И не только здесь, на берегу, куда он нередко приходил в тот час, когда солнце близилось к закату, и оставался здесь до тех пор, пока не начинало темнеть.
«Нет, неверно говорят, что у страха глаза велики!» - размышлял человек, наблюдая за разлегшейся у валуна кошкой. – «Достаточно лишь вот таких, маленьких, желтых, кошачьих… Похоже, мне никуда теперь от нее не деться! Куда ни пойду, где ни окажусь – всюду она!..»
Он почувствовал, как его охватывает паника. Еще минуту он сидел на берегу, не решаясь сдвинуться с места. Потом вдруг бросился бежать, не разбирая дороги, не видя ничего вокруг, тем более что было уже совсем темно. Наконец он остановился перевести дух и нерешительно огляделся. Поначалу в кромешной тьме он ничего не увидел. Из-за набежавших облаков не было видно даже звезд. Но прошло несколько минут, и человек пришел в себя. Благодаря дорожке, тянувшейся от маяка, еще можно было кое-что разглядеть. Еще некоторое время спустя он уже начал различать где-то вдалеке неясные очертания деревьев. Вскоре он понял, что находится довольно далеко от дома и того валуна. Он стоял почти на самом краю высокого, песчаного обрыва.
Тем временем море утратило свое былое спокойствие, и теперь волны уже не просто набегали друг на друга, а с шумом разбивались о берег. Он еще раз осмотрелся по сторонам, но не заметил ничего подозрительного.
«Похоже, мне все-таки удалось избавиться от нее!» - обрадовался человек и опустился на песок передохнуть. Долго отдыхать ему не пришлось. Два желтых глаза, устремленные на него из воды, заставили его вскочить и снова обратиться в бегство. Однако и это ему не удалось, поскольку тут произошло нечто непредвиденное. Он споткнулся о какой-то камешек, потерял равновесие и полетел вниз, в морскую пучину. Кошка равнодушно наблюдала, как вода сомкнулась над ним, превратив ее собственное и без того нечеткое отражение в светящиеся точки. Через минуту животного там уже не было. Кошка ушла, растворившись в темноте, что с ее окрасом не составило особого труда. Она намеревалась доложить хозяину, что с врагом покончено раз и навсегда, и нет больше необходимости следить за ним…

Глава 1. Волшебный остров

Остров… Участок суши естественного происхождения, окруженный со всех сторон водой – такое вот сухое описание обычно встречается в словарях. Необитаемый, солнечный…какой-нибудь затерявшийся в океане красочный, райский уголок с экзотическими пейзажами часто рисует воображение. Место, о котором здесь пойдет речь, ничем не напоминало последний, хотя вполне подходило под определение острова. С виду – ничем не примечательный, но неизменно привлекающий внимание и дающий повод для различных легенд, так как мало кому довелось увидеть его. Когда же те, кому все-таки посчастливилось побывать там, снова пытались отыскать его, то там, где им казалось, они нашли это место, перед ними было лишь пустынное море и ни малейшего намека на какой-нибудь островок. Никому еще не удавалось вновь возвратиться на этот странный остров и побывать тут более чем однажды.
Однако, любому, кто так или иначе оказывался здесь, не хотелось покидать его. Какое-то особенное чувство умиротворения, радости охватывало случайного мореплавателя, стоило только ему ступить на берег, он мог забыть обо всем, потеряв счет времени… Находившаяся сейчас на острове девушка, вернее, лежавшая на берегу, тоже не была исключением. Она совершенно не представляла, сколько времени прошло с того момента, когда ее, обессиленную, выбросило волной, и только сейчас пришла в себя и открыла глаза.
«Судя по тому, как светит солнце, уже, должно быть, утро», - подумала она и нерешительно огляделась. Однако, к своей радости, не обнаружила того, что искала.
«Итак, ее здесь нет! Наверное, думает, что я погибла. Мне удалось обмануть ее!»
Эта мысль придала ей силы, и она смогла подняться. Она вся продрогла, ей с трудом удалось сохранить равновесие и не упасть.
«Я должна найти пещеру! – сказала она себе. – Если это тот остров, который мне нужен, она должна здесь быть. Разумеется, это он. Ведь только здесь кошка не может добраться до меня!»
И девушка осторожно отошла от берега, продолжая рассматривать остров. Буквально в нескольких шагах от воды начинался лес, а вдалеке возвышалась громада утесов, резко выделявшаяся на фоне ясного неба.
«Все так же, как и у нас в городке. Те же деревья, море, утесы! В первый момент даже показалось, что я все еще там. Пойду вдоль берега, по окраине леса, чтобы не терять море из виду и не сбиться с пути», - решила она. – «Пещера, должно быть, в одной из этих скал. Не думаю, что дорога займет много времени, островок-то совсем небольшой!..»
Уже потом девушке стало ясно, что она ошиблась. Шла она уже не один час, а утесы казались все такими же недостижимыми. Зато солнце светило все жарче, она уже давно согрелась, ей хотелось пить.
«Интересно, здесь есть какой-нибудь родник? Как в насмешку, рядом столько воды, и совершенно непригодной для питья! Ну нет, если уж я выжила, умереть от жажды – просто нелепо! Какой-нибудь источник пресной воды да должен найтись. Беда в том, что я даже не знаю, где его искать!..»
Словно в ответ на свои мысли девушка уловила приглушенное журчание воды. «Неужели ручей?» - обрадовалась она. Звук все усиливался, и, в самом деле, вскоре девушка вышла к ручью, вьющемуся между корнями елей и берез и впадающему в море, который, очевидно, начинался где-то в глубине леса. Утолив жажду, она заметила на одном из деревьев, наклонившемся прямо над ручьем, какие-то незнакомые плоды. Само дерево было похоже на обычную яблоню, только вот таких «яблочек» девушка никогда раньше не видела. Поколебавшись мгновение, она все же решила попробовать эти плоды, так как была голодна. Круглые, золотистого цвета, они оказались необыкновенно вкусными.
«Надо же, прямо как в сказке, – удивилась девушка. – Едва я захотела пить - почти тут же предо мной появился ручей! И плоды какие-то странные, не похожие на земные. Может быть, я действительно умерла и попала в рай. Надеюсь, это не то самое дерево с запретными плодами, вкусив которые, Ева стала грешницей! Честное слово, тут не хватает только Змия-искусителя!»
Последнего нигде не было видно, зато внимание девушки привлекла пустая бадейка, небрежно брошенная у подножия дерева среди осыпавшихся плодов.
«Похоже, здесь кто-то живет! – удивилась героиня. – И, если я испытываю голод и жажду, значит, я тоже еще жива! И ручей, конечно, вовсе не результат волшебства, просто где-то на острове есть родник. Вот только плоды необычные. Может быть, мне просто не доводилось прежде их пробовать, и я не знаю, как они называются. Наверное, удача наконец решила повернуться ко мне лицом, должно же это было когда-нибудь произойти после того, как мне все время так не везло. Надеюсь, что это правда и мне удастся отыскать пещеру. Было бы неплохо, если бы еще появился ковер-самолет - доставить меня до места!»
Но чудес больше не происходило, и девушке пришлось добираться до утесов самостоятельно. Бадья оказалась как нельзя кстати: Нимфа смогла набрать в нее воды и прихватить с собой, она взяла также и немного плодов. «Кто знает, что ждет меня дальше!..»
К вечеру девушка достигла утесов, но долго не могла найти пещеру. Две скалы-соседки стояли обособленно от всех остальных, и героиня почему-то решила, что именно здесь и находится цель ее столь долгого путешествия. К счастью, так оно и вышло. Она уже начала сомневаться, тот ли это остров, который ей так нужно было отыскать. Перед самым закатом, уже потеряв всякую надежду, девушка наконец нашла вход. Он оказался у подножия утеса, располагавшегося ближе всего к морю. Чтобы его обнаружить, пришлось обогнуть утес и зайти с противоположной стороны. Над входом в пещеру нагибалось дерево, и поэтому его трудно было заметить сразу. Но девушка была уверена, что, когда она проходила здесь в первый раз, не было и намека на какой-либо вход. Она исследовала и соседний утес, предполагая, что ошиблась, но после безрезультатных поисков снова вернулась сюда…
«Как будто кто-то решил подшутить надо мной и специально скрыл вход, когда я пыталась найти его тут раньше. Не удивлюсь, если сам леший поджидает меня в этой пещере! Но уж будь что будет, терять мне все равно теперь нечего», - с этими мыслями она приподняла ветви и, протиснувшись в щель между валунами, которая оказалась гораздо более широкой, чем на первый взгляд, решительно вошла внутрь.
Когда девушка осмотрелась, стало ясно, что в пещере давно уже кто-то жил. Солнце еще окончательно не зашло за горизонт, и пока можно было что-то разглядеть. В углу она увидела котелок и какие-то рыболовные снасти. Сверху, на каменном выступе, образующем что-то наподобие полки, лежал коробок спичек.
«Ну вот, потом можно будет разжечь костер!..» Там было что-то еще, но девушка очень устала и решила, что потом все рассмотрит как следует. Она увидела ложе из еловых лап, прикрытое шкурой какого-то зверя. Другая шкура, судя по всему, служила одеялом. Девушка почувствовала, как у нее начинают слипаться глаза. Недолго думая, она опустилась на эту самодельную постель.
«Кто же здесь живет? Так как «кровать» одна, то, скорее всего, один человек. Интересно, это он забыл бадью у ручья? И, когда он появится, что я ему скажу? Ведь я даже не знаю, зачем я здесь! Ладно, если этот кто-то, чье жилье я заняла, вдруг неожиданно вернется, я придумаю, как объяснить ему свое появление, а пока посплю».
Едва успев так подумать, она тут же заснула. Сон постепенно уносил ее назад, в прошлое…

Глава 2. Воспоминания

Она снова оказалась в маленьком прибрежном городке, в своем домике, расположенном в самом конце одной из немногочисленных местных улиц. Отчасти поэтому домик Нимфы, так звали девушку, действительно похожую на это божественное создание, не так-то просто было отыскать. Хотя он и находился вдали от остальных домов, однако не был совершенно от них обособлен. Просто сразу, с первого взгляда, не привлекал к себе внимания. По причине, непонятной как для Нимфы, так и для ее соседей, поскольку ничем не выделялся на фоне их собственных жилищ, среди которых не было как очень красивых и богатых, так и совсем нищих, полуразвалившихся лачуг. А так этот городок ничем не отличался от сотен таких же, разбросанных по всему свету. За исключением еще одной, довольно странной особенности. Вместо четырех времен года тут господствовало только два - лето и осень. Как обычно и бывает, последняя наступала вслед за первым. Но, когда в какое-нибудь осеннее утро Нимфа открывала глаза, то еще вчера почти полностью голые деревья с облетевшей листвой снова зеленели, а за окном опять стояло лето…
«Первый, второй, третий, четвертый, пятый… Да, уже пятый такой вот неполный, дурацкий, глупый год!» - считала девушка, однажды вновь увидев из окошка зеленую березку вместо вчерашней облетевшей. – «Что же такое произошло, что стало причиной подобной аномалии? Ведь так было не всегда!..»
Да, так было не всегда. Когда-то наступившую осень планомерно сменяла зима, за которой, как и следовало ожидать, приходила весна, и лишь потом в свои права вступало лето. Нимфа могла только гадать, что случилось на самом деле, но она больше не видела, как вслед за опавшей листвой выпадает снег, и больше не испытывала радости, когда он начинал таять и все вокруг оживало.
«Наверное, наказание, - размышляла Нимфа, не в силах отвести взгляда от белого ствола тоненького деревца и снова посмотреть на листву. – Когда же я вновь увижу на веточках серебристые снежинки?» - она отвернулась от окна и пошла в кухню, чтобы заняться повседневными делами.
Помочь ей было некому, поскольку жила она совершенно одна, если не считать кошки Мурры. Соседи сторонились девушки, гости здесь появлялись нечасто. Причина такого отношения к Нимфе крылась в совершенной ее непохожести на них. В чем это заключалось, не смогли бы объяснить ни люди, ни сама девушка, задай им такой вопрос. Может быть, потому, что по природе своей Нимфа была очень тиха и скромна. Некоторые принимали ее застенчивость за холодность и высокомерие, и потому относились к ней с недоверием. Иные говорили: кто знает, что у нее на уме! Ведь, как известно, в тихом омуте черти водятся! Она не принимала участия в гуляниях и празднествах, ее часто просто забывали пригласить. Вспоминали о ней, когда нужно было помочь кому-нибудь по хозяйству, посидеть с ребенком, или просто понадобились деньги в долг. Она никому не отказывала, хотя временами тяжело было осознавать, что она чужая всем, кроме Мурры и одной пожилой женщины, которая так же, как и Нимфа, была совершенно одинока, если не считать старого пса, каждый раз встречающего девушку у двери, когда та заходила в гости. Муж давно умер, двое сыновей погибли на войне, и сейчас она была уже в преклонном возрасте. Редко кто из жителей городка заглядывал в ее дом. Никто уже не помнил ее имени, и Нимфа называла ее просто Бабушкой. Девушка частенько навещала ее и помогала, как могла.
Закончив с уборкой и другими домашними хлопотами, Нимфа вышла на улицу. Мурра, как всегда, спала на пороге, впитывая в себя энергию утреннего солнышка.
«Как же я раньше жила без нее?» - думала девушка, направляясь к Бабушкиному домику и вспоминая тот день, когда впервые увидела Мурру.
Однажды утром, вот так же собравшись к Бабушке, Нимфа обнаружила на крыльце большую белую кошку. Стоило только девушке приоткрыть дверь чуть пошире, как та уже как ни в чем не бывало проскользнула в дом и с хозяйским видом прошлась по комнатам.
- Ишь, какая наглая! – усмехнулась Нимфа. – Сама выбрала себе дом! Ну что же, кошечка, оставайся здесь, уж так тому и быть. Да и мне будет не так одиноко!
Белая визитерша отнюдь не возражала против такого поворота событий и уже устроилась на кухне возле печки, а девушка отправилась по своим делам.
В общем, ничего особенного в тот день больше не произошло. А вот ночью Нимфе приснился странный сон. Она снова увидела сидящую на крыльце кошку. Та казалась еще больше, чем днем ранее. Пристально глядя на Нимфу, она произнесла: «Не стоит удивляться моему появлению. Скоро для тебя настанут трудные времена. Зовут меня Мурра, и пришла я сюда сегодня, чтобы поддержать тебя. Помочь тебе я смогу немногим, хотя и сделаю то, что в моих силах. Ведь в первую очередь все зависит от тебя…»
Нимфа проснулась, так и не узнав, что же еще хотела ей сообщить необычная гостья. Уже давно рассвело, и Мурра так же, как и вчера, спала у печки. Невозможно было даже подумать, что она могла разговаривать. Больше Мурра не снилась Нимфе, а вскоре девушка про этот сон и думать забыла, а вспомнила лишь несколько лет спустя…
Бабушка уже ждала ее. Нимфа, как всегда, помогла ей приготовить обед, затем читала вслух какую-то книгу, играла на фортепиано и пела. У нее был необыкновенный голос, но никто, кроме Бабушки и Мурры, не слышал его. Бабушка настаивала на том, что Нимфе нужно обязательно выходить на люди, посещать праздники, но, задетая их отношением к себе, она не хотела им раскрываться.
Попрощавшись с Бабушкой, Нимфа отправилась гулять по городу. Особенно она любила проводить время на берегу моря, где редко было можно кого встретить. За берегом виднелись валы и рвы бывшей боевой крепости, которая располагалась здесь несколько столетий назад. Конечно, самой крепости давно уже не стало - она не выдержала бесконечных нашествий и войн. Но иногда Нимфе казалось, что на земляных валах она видит ее мощные стены, по-прежнему возвышающиеся над морем. Она часами сидела на берегу, наблюдая за происходящим, и приходила сюда в разную погоду. Бывало, что море спокойно, как пруд, и на небе почти ни облачка. Тогда она созерцала проплывающие мимо суда, рыбацкие лодочки и круживших над водой чаек. Но в иные дни здесь царила совершенно иная обстановка: такие же бурые, как и небо над ними, метровой высоты волны с ревом разбивались о берег под аккомпанемент завывающего ветра. Казалось, Нептун в очередной раз рассердился на жителей этого маленького городка и демонстрировал им свое недовольство. Бывало, среди волн Нимфе виделась его лохматая серая борода и грозный взор. В такие дни находиться на берегу было небезопасно, и девушка наблюдала за морем с высокой горы, где не так свирепствовал ветер и было относительно тихо. Но иногда, когда морская стихия не была столь пугающей, она все-таки отваживалась спуститься к берегу. Она подолгу смотрела, как большие пенистые лапы горстями захватывали маленькие камешки на берегу, а потом, видимо, не оставшись довольными добычей, швыряли их обратно.
Нередко погода менялась внезапно: только что было солнечно и спокойно, и ничто не предвещало грозы, а уже через пару минут небо со всех сторон атаковали тучи. Пока они сгущались, налетал ветер, и за очень короткое время море изменялось до неузнаваемости. Нимфа видела, что случилось с одним рыбаком, вовремя не успевшим вернуться на берег в такую погоду. Волны просто подкинули его лодочку, как игрушку, перевернули и со всего маху швырнули о берег. К счастью, самому рыбаку удалось выплыть и уцелеть, но все его снасти были поглощены, а от лодки остались одни щепки.
«О, море! – думала Нимфа. – Видишь тебя, грозное, бесконечное, с твоими высокими волнами, и кажется, что мощь твоя непоколебима, ты непобедимо, и невозможно противостоять тебе. Но смотри, как переменчива твоя природа: сегодня ты спокойно, твои тихие волны с мягким плеском накатываются на берег, и ты терпишь мореплавателей, всех тех, кто отважился покорить твою стихию. Но уже завтра ты рвешь и мечешь, безжалостно, навеки поглощаешь корабли, порождаешь цунами, сметая все на своем пути, а затем снова успокаиваешься, и нельзя даже подумать, что еще вот только что ты было похоже на нескончаемый кошмар. Почему же ты так непостоянно, и так страшно в своем гневе? Потому что, море, ты знаешь, что, несмотря на кажущуюся твою непобедимость, ты не вечно, ты когда-то появилось, созданное силами свыше, и когда-нибудь так же исчезнешь, по велению этих же сил, когда выполнишь свою миссию здесь. Да, ты знаешь, что не вечно, и поэтому бесишься, мечешься, но ничего не можешь поделать. Когда ты забываешь об этом, ты успокаиваешься, но потом вновь осознаешь, что преходяще, и гнев твой обрушивается на все, что вокруг тебя. Также и люди, забывая о своем предназначении, творят что хотят, уверенные в своей безнаказанности, а потом, вдруг осознав собственную никчемность, начинают метаться, подобно морской стихии, также бессознательно разрушая все. Ничто не вечно: ни море, ни человек, ни самая маленькая песчинка. Море, ты не можешь остановиться, не можешь не разрушать, потому как это судьба твоя, но человек может остановиться, может раскаяться, и тогда будет прощен…»
Эти мысли пришли к Нимфе незадолго до того, как она сама стала добычей этого моря, и так же не приняло оно ее, как и те камешки, упоминавшиеся ранее…
После морской прогулки Нимфа частенько отправлялась в лес, который начинался почти сразу за городом, если не считать тянувшихся вдоль ведущей туда дороги полей и пастбищ. Там, в самой чаще, порожденный морской бурей натиск волн в ее сердце стихал, уступая место тому чувству покоя, которое могло дать ей только это величественное создание природы. Деревья были ее верными друзьями, и девушка могла часами бродить среди них и наблюдать за лесными обитателями, среди которых редко попадались люди. Иногда она все-таки встречала здесь двуногих представителей этого вида, обычно увлеченных сбором грибов и ягод или выпасом козлят. В это время они и сами казались девушке частью леса, такой же, как и всякие зверьки, птички и насекомые, сливаясь с ними в эдакую мозаику-калейдоскоп с преобладанием все же древесных цветов, образующих неподвижный зелено-коричневый каркас. С городом, о котором Нимфа в такие моменты даже и не вспоминала, грибники совсем не ассоциировались, хоть и пришли в лес именно оттуда. Разве что за исключением одного человека, так как в городе только о нем и говорили. Все называли его Принцем, и никто не знал, откуда он появился, только то, что жил он где-то далеко,в каком-то замке или дворце, как это представлялось местным жителям, и иногда навещал эти места. Так или иначе, он неизменно привлекал внимание девушки. Было очевидно, что его явно не интересовали ни грибы, ни ягоды, ни лесные обитатели. Что-то другое тянуло его в лес, да и у моря Нимфа видела его довольно часто. Конечно, можно было предположить, что Принц, как и она сама, просто любил лес и тишину так же, как и море. Но Нимфа чувствовала, что не только это влекло его сюда. И девушке очень хотелось выяснить причину…

Глава 3. Беседы у моря. Исчезновение Принца

Нимфа заметила, что в те дни, когда Нептун сменял гнев на милость и море снова становилось спокойным, Принц бродил по берегу, изучая камешки, попавшие сюда раньше, в непогоду. Конечно, она и сама нередко бывала здесь в эти часы, но очень долго не решалась спросить, зачем он их собирает. Причем получалось так, что Нимфа гуляла в лесу именно в то время, когда Принц шел к морю. И, наоборот, девушке никак не удавалось найти его на берегу, поскольку в этот момент он как раз отправлялся в лес. Шли часы, а Нимфа не видела ничего, кроме чаек, все тех же волн и суденышек. Таким образом, оказывались рядом они и вместе гуляли по берегу не так уж и часто. Хотя…на самом деле еще долгое время не вместе. Каждый из них оставался сам по себе, частью морской стихии, но не друг друга. А в лесу Нимфе и вовсе удавалось увидеть Принца лишь какое-то мгновение. А пока она раздумывала, подойти к нему или нет, он исчезал среди деревьев в поисках чего-то ей пока неведомого…
Так как Принц бывал в городе отнюдь не каждый день, а вернее, неожиданно появлялся на пару месяцев и так же таинственно исчезал, прошло около пяти лет с того момента, когда Нимфа впервые его здесь встретила, прежде чем она заговорила с ним. Однажды, после того, когда уже не одна буря коснулась закаленной морской души и не один рыбак собрал на берегу щепки, когда-то бывшие его лодкой, девушка после очередного такого перерыва наконец вновь увидела Принца. Сидя почти возле самой воды, он внимательно рассматривал какой-то камень. Нимфа решительно направилась к нему.
- Зачем тебе этот камень? И почему ты все время подбираешь какие-то камни, постоянно что-то ищешь на берегу? – спросила она, подойдя поближе.
Ответ последовал не сразу. Принц какое-то время молчал, наклонив голову и глядя перед собой.
- Это не просто камень, - наконец заговорил он. - Это – часть древней цивилизации. Если посмотреть более внимательно, здесь можно увидеть много интересного. Например, на том кусочке, что я держу сейчас в руке, остались отпечатки древних растений, - к удивлению Нимфы, он пустился в пространные объяснения. - Скорее всего, он относится к Кайнозойскому периоду. Конечно, все это только мои предположения. Находка эта – вовсе не один из камешков, разбросанных тут по всему берегу. Я обнаружил ее в гроте, находящемся на одном из островов. Вот то, что ты видишь рядом со мной – песчаник, на котором видны следы волн, оставленных морем еще во времена Протерозойского периода. А сегодня мне попались здесь на глаза образцы известняка со следами кораллов и остатками морских организмов. Я пока не знаю, свидетелями какого времени были они, но полагаю, что все эти следы - с эпохи Палеозоя. Знаешь, взяв один из этих камней, я как бы соприкасаюсь с тем временем, мысленно переношусь на тысячи лет назад, и могу почувствовать себя его частью…
После этих слов он снова принялся изучать свои находки. «Интересно, что за острова?» - подумала Нимфа, но расспрашивать его больше не посмела, не желая отвлекать. Однако в последующие дни, хоть ей и не удалось это выпытать, узнала она о Принце гораздо больше. Поскольку в этот короткий промежуток времени, к своей радости, девушка встречала его гораздо чаще, нежели раньше. Новый друг рассказывал ей о своих поисках, о том, что, если постараться, на берегу можно найти не только камни… Ранее, произведя раскопки, Принц обнаружил здесь кости морских животных, обитавших тысячи лет назад, а также рыболовные снасти и некоторые орудия труда того времени. Он поведал Нимфе и о странном озере, находившемся где-то в глубине леса и также богатом предметами древности.
- Это озеро совсем не похоже на те, что мне доводилось видеть раньше, - говорил Принц. – Настораживает уже один только факт, насколько правильной, круглой формой оно обладает. Это большая аккуратная воронка, наполненная водой. Вполне возможно, что ее появление - результат падения на Землю метеорита, кратер, ставший озером.
Нимфе так хотелось услышать больше об этом месте, даже побывать там. Но она по-прежнему не осмеливалась даже лишний раз спросить Принца о том, что ее интересовало, не то что показать ей это озеро. Тем не менее, теперь они виделись почти каждый день, и, случалось, оставались на берегу до вечера, когда море постепенно начинало темнеть. И вместо облаков и огоньков солнечного света Нимфа и Принц наблюдали на его поверхности уже совсем другую картину. Ее трудно описать человеку, никогда не видевшему ночное море в ясную погоду. На первый взгляд кажется, будто кто-то взял и рассыпал звезды по воде, совершенно не заботясь хотя бы о каком-то порядке или симметрии. При дальнейшем рассмотрении, отведя от воды взгляд, замечаешь такой беспредел и наверху, на небосводе. А если окажешься в это время где-нибудь подальше от берега, отправившись порыбачить и задержавшись дольше обычного, мерцающие расплывчатые фонарики будут повсюду, создавая захватывающую иллюзию и давая возможность ощутить себя одним из них, «звеном механизма, чья работа во многом остается недоступной человеческому разуму и который мы называем звездной Вселенной», как любил говорить Принц.
- Но упаси тебя попасть сюда во время шторма! – предостерегал он Нимфу. - Тогда море являет собой ненасытную черную дыру, беспощадно затягивающую все, что оказывается в тот момент в ее власти, и ничто не спасет ставшего ее жертвой…
- Если ты внимательна и бесчисленные огоньки не ослепят и не собьют тебя с толку, то вскоре заметишь, что некоторые из них обладают более ярким и уверенным светом, чем их остальные многочисленные собратья. Это – планеты, ведущие звенья Солнечной системы, - объяснял девушке Принц. – Они образуют цепь, наверное, одну из многих во Вселенной и даже не являющуюся основной.
Любимой планетой Принца был Марс, отличающийся довольно ярким, оранжево-красным светом и создавший на протяжении многих веков немало загадок и предположений насчет своей природы.
- Интересно, было ли на Марсе когда-нибудь что-то живое? – спрашивала Нимфа. - Свечение, которым окружена эта планета, настолько неестественно, что не дает даже предпосылки для возникновения подобной мысли!
Они рассматривали небо, вооружившись принесенным Принцем биноклем и стараясь не пропустить ни одного кусочка…
- «Есть ли жизнь на Марсе?» - вопрос, ответ на который пытались найти многие, - рассказывал он. - Эта «красная звезда» привлекала к себе внимание еще в глубокой древности и служила предметом различных мифов и сказаний. Когда люди впервые смогли исследовать планету и сделать снимки, она представляла собой безводную пустыню, разреженная атмосфера которой с низким содержанием кислорода отнюдь не могла способствовать жизни. Но при дальнейшем, более тщательном изучении нашлись доказательства наличия здесь в прошлом проточной воды, о чем свидетельствуют следы, оставленные на поверхности. А недавно было сделано и вовсе неожиданное открытие. Нашли породы, формированию которых могли способствовать только живые существа! И это уже доказанный факт, – тут Принц замолчал и еще некоторое время о чем-то думал.
- Я скажу следующее, - продолжил он через несколько минут. – Важно то, что, так или иначе, вода на Марсе была. А там, где есть вода, есть и жизнь! И я в это верю!
Кроме Марса, была еще одна планета, неизменно попадавшая в поле зрения Нимфы. Может, и не планета, она не могла уверенно это утверждать, поскольку еще не научилась точно распознавать их. А просто звезда. Очень крупная. В отличие от Марса, светившего лишь время от времени, она очень заметно давала о себе знать в течение всей ночи розовато-лиловым светом. Но, несмотря на все вышесказанное, отнюдь не была самым ярким объектом среди ночных светил. Тем не менее, по непонятным девушке причинам, именно этот источник света неизменно привлекал к себе ее внимание.
Одно оставалось неясным для Нимфы. Почему же, изучая звездные россыпи, Принц никогда не замечал этой планеты? Этот вопрос давно не давал ей покоя, но спросить его об этом она почему-то не решалась. Каждый раз, когда она хотела это сделать, ее словно что-то удерживало, и она не могла сказать ни слова. В итоге получилось, что она так и не успела завести об этом разговор…
А так разговоры велись о чем угодно. Чаще всего их предметом служили новые находки Принца. Например, однажды она обратила внимание на перстень на его руке, которого, она помнила точно, раньше не было. С первого взгляда становилось ясно, что этот предмет пережил уже не один век. Когда-то на нем выбили причудливый узор, так, что перстень напоминал лавровый венок, как помнила Нимфа, являющий собой символ победы. Сейчас же он, потемневший от времени, был покрыт многочисленными царапинами и бороздами.
- Я нашел его в речушке, протекающей в лесу довольно далеко от города, - сказал Принц, когда девушка не замедлила спросить его о перстне. – Как мне удалось установить, ему не менее четырехсот лет. Наверное, раньше он принадлежал какому-нибудь купцу. Я надеваю его иногда, хочу почувствовать дух его прошлого владельца.
В другой день они говорили о городе, в котором жила Нимфа. Девушка слышала и раньше о постоянных нашествиях врага, имевших здесь место несколько сотен лет назад…
- Ты же знаешь, что изначально твой город был основан одним князем как порубежная военная крепость, форпост, чем и являлся на протяжении пяти веков, - говорил Принц. – Многое видела эта земля, прежде чем город превратился из военного в вольный, торгово-промышленный: и вторжение татаро-монгольских войск, казанских и крымских ханов, и нашествия польско-литовских отрядов, и Отечественную войну…
- Целая история, - вздохнула Нимфа. – Столько людей, столько событий! Вот бы увидеть все это воочию, просмотреть, как киноленту!
- Нет, не получится, - возразил Принц. – Чтобы увидеть все эти события, надо быть в их центре. Никакая кинолента не покажет всю масштабность того, что происходило здесь много столетий назад… Понимаешь, чтобы почувствовать эту историю, надо стать ее составной частью, нужно быть ею!..
Принц умолк, пристально глядя на часть бивня какого-то мамонта, обитателя Кайнозойского периода, которую он называл фрагментом.
- Что меня интересует, так это события, происходившие здесь до основания города, - продолжал он. – Вот если бы я мог перенестись в это время… То получил бы, несомненно, гораздо больше информации, нежели мне могут дать эти старые кости! Но пока приходится довольствоваться тем, что есть. Когда-нибудь я обязательно напишу книгу, охватывающую всю историю этого места!
И девушка верила, что так оно и будет. За эти несколько дней она узнала больше, чем за годы своей жизни в городке. Но однажды все это оборвалось в одночасье, подобно тому, как обрывает с деревьев листья внезапно налетевший ветер. Нимфе часто приходилось наблюдать, как во время шторма на ее глазах он забирал с деревца несколько листиков, унося «вдаль, в неизвестность», как ей думалось. Другое дело, когда по осени их уцелевшие собратья, постепенно меняя окраску, плавно отделяются от ветки, где мужественно держались целое лето. Однако немногим из них удавалось самостоятельно покинуть место своего обитания. Чем ближе была осень, тем более податливыми они становились, со временем теряя свою силу, и уже не могли сопротивляться постоянному натиску. И так же, постепенно, что-то стало происходить и с Принцем. Девушка не могла точно вспомнить, в какой день и момент она почувствовала неладное, но с каждой встречей он все больше молчал, становился все более отчужденным. Если раньше он охотно делился с Нимфой своими открытиями и впечатлениями, то теперь отделывался лишь общими короткими фразами. Конечно, девушка не могла не заметить этого, просто сначала не придавала этому значения. И не хотела даже думать о том, что однажды может произойти что-то такое, отчего Принц никогда больше не появится здесь, на берегу, и она не сможет увидеть его. Еще одно странное ощущение, на которое Нимфа поначалу тоже не обратила внимания и осознала лишь позже, также не давало ей покоя. Каждый раз, когда девушка приближалась к Принцу, ей становилось холодно. Она не могла понять, с чем это связано.
«Лето в самом разгаре, а мерзну, как зимой», - недоумевала Нимфа. – «Что же такое происходит? Или все это кажется мне? Вижу, что и с ним что-то не в порядке, а спросить все не решаюсь…»
Но шло время, возникшее в один момент тревожное чувство со временем только усиливалось, и однажды девушка все-таки не выдержала.
- Что с тобой случилось? – решительно спросила она Принца. - Я же вижу, тебя что-то беспокоит. Последнее время ты почти и не разговариваешь со мной, постоянно думаешь о чем-то своем. Может, расскажешь? Может быть, я смогу помочь?
Принц неподвижно сидел на песке, усыпанном галькой, и смотрел куда-то в сторону, поверх воды. Однако после этих слов тот обернулся и резко поднялся с берега…
- Ничем ты не сможешь мне помочь, - он скептически усмехнулся. – И нечего мне тебе рассказывать! – Принц продолжал смотреть в ту же сторону, стараясь не смотреть ей в глаза. - Я должен идти. Я не могу больше оставаться в этом городе!
- Нет, ты не можешь вот так взять и уйти! – воскликнула Нимфа. – Расскажи мне, что произошло, я же места себе не найду!
Она схватила его за руку, намереваясь остановить, но неожиданно захлестнувший ее леденящий холод заставил девушку отдернуть ладонь… Принц шарахнулся в сторону, а она, потрясенная, застыла на месте, охвативший ее какой-то необъяснимый ужас не давал даже шелохнуться.
Когда Нимфа опомнилась и пришла в себя, то была уже у моря одна. Еще какое-то время она в оцепенении смотрела на волны, которые казались теперь не плавно приближающимися к ней, а беспорядочно накатывающимися друг на друга. Понимая, что она больше не в состоянии оставаться здесь, Нимфа бросилась к лесу…

Глава 4. Странная старушка

Долго девушка бродила среди деревьев, сама не зная, куда идет. Задумавшись, она не заметила, как вышла на какую-то поляну. Когда Нимфа осознала это и огляделась, то стало ясно, что она никогда здесь не была. Ранее во время прогулок Нимфе часто попадались такие местечки, чем-то напоминающие ей плед, вышитый когда-то для бабушки: не имеющее четкой формы зеленое облако, усыпанное цветами. Однако, как ни похожи были все эти лесные лужайки, на сей раз место оказалось совершенно незнакомым, она заблудилась. Но последнее даже не пришло ей в голову. Зато девушка почувствовала, как устала. Опустившись на траву, она прикрыла глаза…
Очнулась Нимфа от чьего-то пристального взгляда. Возле нее стояла пожилая женщина. Сначала Нимфа подумала, что это бабушка, но тут же поняла, что этого не может быть, так как она вряд ли смогла бы сюда добраться. У женщины были добрые глаза и шерстяная шаль…
- Ну, что уставилась? – заговорила добрая старушка. – Думать надо и действовать, а не смотреть на меня как баран на новые ворота!
- Так я ж думаю, - растерялась Нимфа от неожиданности. – Я…
- Ты не думаешь, - оборвала ее незнакомка. - Ты просто строишь различные догадки, ломаешь себе голову, а толку-то и никакого нет. Нужно срочно решать, что делать дальше, а не тянуть время, которого у тебя не так уж и много. Да и у меня тоже, а нужно бы столько тебе рассказать. Но успею только изложить факты, больше ничем пока помочь не смогу. Так вот, слушай. Принц сейчас на острове, в древнем, полуразвалившемся замке, где живет Черная Принцесса. С помощью своей бабушки-колдуньи по прозвищу Черная Королева она наложила на Принца заклятье. Найти этот замок, равно как и остров – задача довольно трудная, так как обычно он невиден человеческому глазу…
- Если все это так, то как же мне его отыскать? – вырвалось у девушки.
- Не перебивай меня, ты туда попадешь, можешь не беспокоиться. Только вот от черной кошки сначала придется избавиться… Слушай дальше. Если освободишь Принца, то на смену осени вновь придет зима, а зимняя ласточка откроет весенний день. Да, эта ласточка родится зимой, хоть и считается творением весны. Но нужно успеть это сделать до того, как все пять звезд архипелага встанут в один ряд. Как только окажешься на острове, сразу ищи пещеру. Найдешь, в одном из утесов. Все, мне пора.
И "лесная фея" исчезла, больше не дав Нимфе сказать ни слова. А та еще долго не могла прийти в себя, не понимая, было ли это все на самом деле или же лишь привиделось ей…

Глава 5. Размышления

«Жил на свете один очень непослушный, своевольный, капризный мальчик. Эта страшная история застала мальчика дома, за его любимым занятием: он лежал в постели и слушал радио. Он уже несколько часов думал о том, как сейчас вот встанет и начнет делать уроки, но примостившаяся рядом с ним на подушке лень все никак не давала мальчику приступить к выполнению домашнего задания. Это продолжалось до тех пор, пока очередная передача не закончилась и радио на время не замолкло.
«Мальчик, сейчас к тебе пожалует Летающая Черная Перчатка, которая очень не любит лентяев! Срочно закрой все окна, двери и форточки!» - голос из динамика заставил нерадивого школьника подскочить как ужаленного. Мальчик послушно закрыл все засовы и…снова лег на кровать со спокойной душой. А про одно окошко все-таки забыл, и Черная Перчатка очень скоро пожаловала к нему в гости. Но мальчик был хитрый, он спрятался в шкафу…»
- Дочка, пошли домой, пора обедать! – в комнату, где пятилетняя Нимфа слушала очередную бабушкину сказку, вошла мама.
- Бабушка, а что же было дальше? – Нимфа ждала продолжения, и ей очень не хотелось уходить.
- Расскажу завтра, дорогая, а сейчас иди к маме!..
Но в следующий раз история как-то забылась, и бабушка рассказывала уже новую сказку… И только сейчас, спустя много лет, девушка вдруг вспомнила про нее.
«Интересно, мальчику все-таки удалось избежать наказания?» - с такой мыслью Нимфа открыла глаза. Полянка вдруг оказалась знакомой, одной из тех, где она часто бывала ранее. – «Что за древний замок? Что за Черная Принцесса? Что за архипелаг и причем тут пять звезд? Бред какой-то, очередная Черная Сказка. Я просто слишком устала, испугалась. Много в свое время таких слышала от бабушки, в том числе и про колдовские замки и живущих там злых волшебников. Вот ерунда и приснилась! А Принц наверняка придет завтра снова, просто я все себе надумала!»
Нимфа уже направлялась к дому, всячески пытаясь успокоить себя. Однако ее тревога не проходила. Мурры дома не было, и девушку это еще больше обеспокоило. «Наверное, пошла прогуляться», - решила она.
Но время шло, уже наступил вечер, а кошка так и не вернулась. Нимфа снова пошла к морю в надежде найти на берегу Мурру, которая, как и сама хозяйка, тоже частенько туда наведывалась. Поиски не дали никаких результатов. Лишь, уже повернув обратно, девушка вдруг увидела ее…

Глава 6. Черный шпион. Отчаяние

Кошка сидела за валуном, недалеко от воды. Но она никак не могла быть Муррой. Эта представительница когтистой когорты, несколько уступающая Мурре в размерах, обладала абсолютно черным окрасом и янтарными глазами, устремленными на Нимфу.
В первую минуту, когда девушка ощутила на себе этот взгляд, ей стало очень страшно. Но уже в следующее мгновенье она поборола свой страх и, отвернувшись, пошла прочь. Каково же было ее удивление, когда она вернулась во двор! Животное расположилось на крыльце ее маленького домика, всем своим видом показывая, что не собирается покидать занятую территорию. Стараясь сохранять спокойствие, Нимфа прошла в дом. «И чего это я боюсь какой-то кошки? Все это глупости. Однако, где же Мурра?..»
Последующие несколько дней стали настоящей пыткой. Мурра так и не появилась, зато новая знакомая ни на шаг не отставала от девушки. Что бы та не делала: работала ли в саду, выходила ли в город, сидела ли у моря – черный шпион всегда оказывался где-нибудь поблизости. Сначала Нимфа не придавала этому значения и старалась не обращать на него внимания, но такая слежка не давала ей покоя. Бывало, он вдруг пропадал, и, когда Нимфе казалось, что, наконец, ей удалось оторваться от «хвоста», он неизменно и так же неожиданно вновь появлялся в поле ее зрения. При этом она не переставала думать о происшедшем, каждую минуту вспоминая мрачное предсказание. И с каждой же минутой все больше ненавидела своего преследователя…
Только лес и море, эти две противоположности, помогали Нимфе держаться. Черная кошка существовала и раньше, но только в воображении девушки. Когда она впивалась когтями в ее душу, раздирала на клочки, как тряпку, Нимфа отправлялась к морю. Глядя на волны, катившиеся по берегу и игравшие с камешками, девушка чувствовала, как они заполняют ее сердце, вытесняя кошку, которая позорно отступала под этим натиском и вновь исчезала. Да, она чувствовала эту кошку еще задолго до того дня, когда та обрела реальный облик и в самом деле появилась перед ее глазами, когда началось это преследование, противостояние, в котором только один может одержать победу…
«Нет, мой черный враг, тебе не удастся уничтожить меня! Однажды, к своему ужасу, я увидела тебя, убедилась, что мои предчувствия были верными, ты существуешь на самом деле, наяву, а не только на сердце у меня! И также, наяву, буду бороться я с тобой, и, если удастся мне расправиться с тобой, ты навсегда исчезнешь также и из сердца моего…»
Когда Нимфа понимала, что больше не в силах вынести этой бури, она стремилась в лес, тишина и постоянство которого успокаивали натиск волн в ее душе, раны от острых когтей начинали заживать. Но потом снова все повторялось, и черная кошка опять возвращалась. И все начиналось сначала. Этот замкнутый цикл повторялся до тех пор, пока Нимфу не охватило отчаяние. В сложившихся обстоятельствах, рано или поздно, это должно было случиться. Время шло, а она так ничего и не придумала, так и оставалась в бездействии. На самом деле прошло всего несколько дней с момента исчезновения Принца, но для Нимфы они превратились в целую вечность. Она не могла себе представить, как может спасти Принца, и не знала даже, с чего следует начинать. Ведь старушка не сказала ничего определенного. Девушка была уверена: что бы ни случилось, ничто уже не сможет удивить ее. Она думала, что готова ко всему, но ожидала теперь только плохого, потеряв надежду на всякую перемену к лучшему. Ей казалось, что если бы море поменялось местами с небом, утесы стали вулканами, которые одновременно начали действовать, а на месте ее маленького домика снова оказалась мрачная башня, которая сотни лет назад действительно стояла на этом острове, она бы и бровью не повела. Она ничего не видела, ничего не замечала, ничего не хотела слышать и знать, она не жила.
Таково было состояние ее души в тот злополучный день, когда после падения в море она оказалась на острове…
А сейчас она спала. В гроте была абсолютная тишина, которую нарушал только отдаленный шум прибоя. Но Нимфа не слышала его. Она видела перед собой совершенно спокойное море, ровная поверхность которого излучала какой-то странный голубовато-сиреневый свет. И Мурра сидела у ее ног, а Принц говорил что-то о своих новых археологических находках. А потом вдруг появился какой-то бородатый старик с довольно грозным взглядом из-под косматых бровей. «Что это!» - кричал он и надвигался на них все ближе и ближе…

Глава 7. Старый гном и его удивительные истории

Нимфа открыла глаза. Сердитый старик действительно был. Он стоял прямо возле ложа, и она отчетливо видела его лицо, освещаемое свечой, которую тот держал в руках.
- Что это! – снова воскликнул он. - Ты кто такая и как здесь оказалась?
Теперь девушка окончательно проснулась. Она встала и внимательно посмотрела на старика. Тот был невысок, рост его не достигал даже полутора метров. Обыкновенное человеческое лицо с большими глазами, низким лбом, широким носом, большим ртом и тонкими губами, которое дополняла остроконечная шляпа.
Нимфа растерялась. Она слышала раньше легенды о карликах, обитающих в скалах и под землей. Бабушка часто рассказывала о необычных существах, заселяющих пещеры прибрежных гор. О том, что в обмен на фрукты и овощи они выносят из пещер красивые, сверкающие на солнце камни, об их дружбе с дикими животными, обитающими в лесах. Могли карлики и повелевать ветром, насылать бури или же, наоборот, усмирять шторм… Сейчас же девушка думала о том, является ли старичок представителем этой странной расы и как следует говорить с ним.
- Я…я вовсе не хотела вторгаться в твой дом, - наконец произнесла она. – И зашла сюда совершенно случайно. Просто я очень устала и даже не заметила, что уже сплю. Я ищу древний замок, где живет колдунья, Черная королева. Но я не знаю совершенно ничего ни о его местонахождении, ни о том, что он из себя представляет.
Теперь она говорила уже увереннее, желание выполнить свою задачу придало ей смелости.
- А ты что-нибудь знаешь об этом замке? Пожалуйста, скажи мне, как я могу добраться туда!
- Меня зовут Гном, и я живу здесь уже не одно столетие, - ответил старик. – Простым людям сюда ходу нет, это место открывается только избранным. Разумеется, за это время много всего произошло, иногда сюда попадали и обычные мореплаватели, морские путешественники. Но никому еще не удавалось найти вход в мою пещеру. И я ни за что не поверю в твое случайное появление. Да, я знаю, как найти этот замок. Но стоит ли помогать тебе? Сначала ты должна сказать правду. Зачем тебе так нужно туда попасть?..
Еще какое-то время Нимфа колебалась, не зная, с чего начать. Но потом рассказала все. О маленьком городке на берегу моря, о светлом домике и о Мурре. О лесе и море, чайках и рыбаках, о Принце и его странных находках, о необычной звезде. И, наконец, о своем лесном видении и черной кошке…
- Знаю я эту историю, - заговорил Гном после долгой паузы. – Началась она давно, судя по всему, еще до твоего появления на свет. Замок, что ты ищешь, располагается не здесь, а совсем на другом острове. Всего их – пять, и ни один из них не имеет названия, так как их нет на карте и они уже много веков забыты человечеством. Когда-то это был один большой остров. На нем жили колдуны, которые его и создали. Но из-за постоянных разногласий и раздоров волшебники разделились на группы, и вместо одного острова появилось пять. Легенду эту я слышал еще от своей матушки. Здесь уже давно никого не осталось. Впоследствии вражда обитателей этих мест привела к тому, что практически все они покинули острова. Сейчас всего два из них пригодны для жилья, все остальные скрыты под лавой и льдом. На одном из них и живет твой покорный слуга, ну, я думаю, ты уже догадалась, о каком острове идет речь. Здесь когда-то обосновалась единственная группа белых колдунов, тех, что у вас в народе называют добрыми волшебниками. Так вот, они ушли отсюда самыми первыми, устав от бесконечных ссор остальных своих собратьев, представителей темных сил, постоянно воевавших между собой за первенство. Но энергетика этого острова осталась прежней. Ведь ты почувствовала ее, как только пришла в себя, не так ли? Волшебники также поставили здесь мощные барьеры, не позволяющие ни одному последователю черной магии проникнуть сюда. Так что, пока ты здесь, никто, ни злой колдун, ни его помощник, не тронет тебя! Любой из них, только ступив сюда, тут же превратится в кучу песка. Они это знают и поэтому сюда не суются! Что касается другого острова, самого крупного, находящегося в центре архипелага, то там раньше располагался мощнейший клан колдунов, приверженцев черной магии. Главное сосредоточие их силы тут – принадлежавший им остров и замок на нем. Вернее, когда-то так было. Сейчас там из их представителей остались только Черная Королева и ее внучка, Черная Принцесса, а замок обветшал и уже начинает разваливаться. Вот такие дела! А гномы, они всегда были помощниками колдунов. И, естественно, ушли вместе с ними. Некоторые, правда, остались охранять остров. А сейчас из них остался только я…эх! – тут старик замолчал и грустно вздохнул.
- Так вот почему я не вижу здесь черной кошки! – воскликнула Нимфа. – Ходу сюда ей просто нет!..
- Да-да! – прервал ее Гном. – Она – их соратник, любимица Черной Принцессы. А сейчас – о главном, и, пожалуйста, не перебивай. Как ты уже знаешь, Принц много путешествовал. И однажды, во время очередного плавания, он попал на этот злосчастный остров, где встретился с Черной Принцессой и ее бабушкой. Так вот, Принцесса хотела, чтобы он навсегда остался с ними. Но в планы Принца, ученого, страстного путешественника и мореплавателя, это, естественно, не входило. Принцесса стала опаивать его зельем. Это не помогло удержать Принца, хотя теперь после каждого плавания тот всегда возвращался на остров, несмотря на то, что здоровье его постепенно ухудшалось. Тогда Черная Принцесса наложила на него сильное заклятье. Чтобы снять его, Принца необходимо привезти сюда. Но для этого ты должна проникнуть в замок. Я помогу тебе это сделать. Вот только неизвестно, что тебя там ждет. Понимаешь, еще ни один человек не возвращался оттуда живым…
- А где же Мурра? – Нимфа не выдержала и перебила его.
- Она уже там, - ответил Гном. – Это – помощник последователей белой магии, тоже обитатель здешних мест. Честно говоря, я поверил твоему рассказу лишь после упоминания об этой кошке. Нет-нет, ты не обижайся на меня, просто я уже стал стар и до невозможности подозрителен! – и карлик рассмеялся странным, скрипучим смехом. Потом закашлялся и опустился на каменную плиту, служившую ему стулом.
- Тебе плохо? – обеспокоилась девушка.
- Нет-нет, вовсе нет! Просто не тот я уже стал, что в молодости, лет эдак триста назад! И не обращай внимания на мои дурацкие шутки! Конечно же, я верю тебе!
Кашель прошел, и Гном продолжал свой рассказ:
- Мурра пришла, чтобы защитить тебя от злых чар. Столкнувшись с Принцем, ты тоже попала под влияние исходившего от него негативного поля. А сейчас она или в самом замке, или где-то в его окрестностях. В свою очередь, черные колдуны не обладают такой властью против нас, чтобы полностью перекрыть нам вход в свои владения. Мурра ждет твоего прибытия. Так что нам надо торопиться! Но сначала ты должна полностью оправиться и восстановить силы, так что побудешь здесь еще пару дней…
Нимфа провела на острове еще три дня. За все это время она узнала многое, о чем раньше даже и не подозревала. Гном рассказал ей и о пяти звездах, упомянутых лесной феей.
- Самая яркая из них – это, конечно, Юпитер. Остальные, его самые крупные спутники, невидны невооруженному человеческому глазу. Так вот, каждая звезда покровительствует одному из островов архипелага. Поэтому последний так и называют – Архипелаг Пяти Звезд. И, разумеется, Юпитер – наш союзник. Именно наш остров и должен быть в самом центре. Многочисленная когорта представителей зла вытеснила нас. К сожалению, сейчас они оказывают большое влияние на людей, толкая их на неблаговидные поступки, сеют раздоры, перерастающие затем в войны и ведущие к вырождению, самоуничтожению. Но когда-нибудь все изменится, все станет на свои места! Уже сейчас клан черной магии заметно потерял свою силу. Надеюсь, тебе не придется увидеть, что произошло с островами, покинутыми и оставшимися без защиты. Природа их теперь такая же, как и у соответствующих им звезд – спутников, покрытых смесью льда и горных пород. Все, что там когда-либо было, давно превратилось в груду ледяных обломков. И замок тоже скоро перестанет существовать. Хочешь знать, что станется с этим островом? Горы превратятся в вулканы, горячими реками извергающие расплавленную черную серу. Несмотря на то, что сейчас от замка веет холодом. Недолго еще Черная Королева сможет сохранять свою власть! Когда все пять звезд выстроятся в одну линию, так, что Юпитер окажется в центре, с ними все будет кончено!..
Тут старик замолчал, его опять настиг приступ кашля. Но вскоре он почувствовал себя лучше, и на следующий день уже снова рассказывал Нимфе о знаменитых спутниках Юпитера.
- Вообще-то по этим звездочкам можно весьма неплохо ориентироваться! Эдакие небесные часы, которые всегда помогают определить положение корабля в открытом море!
- Почему же тогда Принц, такой опытный мореплаватель и астроном, никогда не замечал ни Юпитера, ни его спутников? – спросила Нимфа.
- Все очень просто, и ты сама уже догадалась, в чем тут дело. После колдовства Принцессы он, конечно, не мог видеть светила, покровительствующего врагам их клана!
Разумеется, девушка все понимала. И больше не задавала подобных вопросов…

Глава 8. Первый день в пути

На следующее утро они уже выходили в море. Обычная деревянная лодка Гнома ничем не отличалась от тех, что Нимфа видела у местных рыбаков в своем городке. Глядя на довольно спокойную воду и безоблачное небо, девушка невольно вспомнила свою предыдущее «путешествие». И снова осознала присутствие смерти за своей спиной. Последняя синхронно плыла за Нимфой и не отставала от нее ни на минуту, когда та пыталась выбраться из затягивающей ее водяной воронки. Девушка не видела ее, но чувствовала каждое движение. Когда Нимфе наконец удалось выплыть на поверхность, расстояние между ней и смертью стало расти в геометрической прогрессии, и вскоре «черная дыра» осталась позади… Или это все казалось ей? Так или иначе, дальше она не помнила ничего и очнулась уже только на острове…
«А если опять поднимется шторм? Тогда мы не сможем добраться до места!» - волновалась девушка. Но, когда она поделилась своими беспокойными мыслями с Гномом, тот ничуть не испугался.
- Благодари Бога, что судьба свела тебя со стариком, выброшенным на свалку! - смеялся он. – Хоть я уже и стар, и немощен, но на что-то еще сгожусь! Пока ты со мной, нам не страшна никакая буря! А, возможно даже, когда-нибудь она нам и понадобится! И тогда я смогу вызвать ее, будь уверена!
«Понадобится буря? Зачем? Странно все это!» - недоумевала Нимфа…
Тем не менее, карлик сказал правду. Они находились в море уже целый день, и все это время на море был штиль, если не считать время от времени прилетавшего слабого ветерка. Больших и малых облаков, обычно плывущих или несущихся по небу в зависимости от скорости ветра, тоже не было видно. Так продолжалось до вечера. До тех пор, пока не стали сгущаться сумерки. Перед этим солнце, медленно тонувшее в легких, едва заметных волнах, на прощанье ослепительно сверкнуло и залило море оранжево-красным и, как показалось Нимфе, каким-то зловещим заревом. А потом к путешественникам спустилась ночь…
Всего комментариев: 0
avatar
31
Свернуть
Развернуть чат
Необходима авторизация
0